Skip to main content

Blokkaus Sharksin täsmäase Kingsiä vastaan

Teksti Shawn P. Roarke / NHL.com

SAN JOSE – San Jose Sharksilla oli todella hauskaa pudotuspelien neljännessä ottelussa keskiviikkona. Kaikki meni niin hienosti, ettei heille tullut mieleenkään ajatella, että illasta voisi vielä tulla painajainen.

Kotihalli SAP Centerin katto pysyi hädin tuskin paikallaan, sillä fanit juhlivat täysillä rakkaan hailaumansa 3-0 –johtoa; kolme täydellistä ylivoimamaalia, jotka kolme heidän parhaista pelaajistaan tekivät.

Los Angeles Kings oli kurittanut Sharksia niin kauan, että sen oli jo aika mennä polvilleen, ja joukkue näytti pelaavan kuin se olisi ensimmäistä kertaa NHL:n pudotuspeleissä, ei niinkuin joukkue, joka on voittanut Stanley Cupin kaksi kertaa vuosina 2012-14.

Sharksin juhlat tuntuvat jatkuvan koko illan myöhään yöhän, varsinkin, kun Patrick Marleau teki tilanteeksi 3-0, kun kolmatta erää oli pelattu 1.40.

Mutta ilottelu kääntyi yhtä äkkiä epätoivoksi. Pian Marleaun maalin jälkeen Kings osui kahdesti vajaassa neljässä minuutissa, ja Sharks joutui miettimään, miten se selviää illasta kunnialla. Ajatus ei ollut käynyt joukkueen mielessä kertaakaan siihen mennessä. Illanhan piti rullata sujuvasti loppuun saakka.

Sulava peli ja itseluottamus katosivat saman tien hallittuaan ottelua 40 minuutin ajan. Epätoivo valtasi alaa, kun Kingsin hyökkäysaalto vyöryi Sharksin alueelle kerta toisensa jälkeen, ja Sharks purki kiekkoja sen kun ehti kaikin keinoin pois omalta alueeltaan.

Ei puhettakaan rauhallisesta ja hallitusta pelistä. Se oli kaaos.

"Kings vain painoi päälle," San Josen sentteri Logan Couture huokasi sen jälkeen, kun Sharks oli kuin ihmeen kaupalla selvinnyt painajaisestaan ja ottanut 3-2 –voiton pudotuspelien neljännessä ottelussa sekä siirtynyt otteluvoitoissa johtoon 3-1.

Kings painosti samalla tavalla kuin se teki kohdatessaan San Josen edellisen kerran pudotuspeleissä vuonna 2014. Silloin Kings oli otteluvoitoissa tappiolla jo 0-3, mutta puristi ohi ja meni jatkoon.

Kings jyräsi ottelun loppuun saakka ja pakotti Sharksin miettimään heitä kaksi vuotta kiusannutta muistoa.

Viimeisiin 63:en sekuntiin mahtui yhtä paljon draamaa kuin ottelusarjan kolmeen ensimmäiseen otteluun yhteensä.

"Se tuntui samalta kuin koripallo-ottelun viimeinen minuutti," sanoi oikea laita Joel Ward, jonka Sharks hankki viime kesänä rakentaessaan joukkueen ja sen hengen uudelleen.

Ward oli jäällä, kun ottelua oli jäljellä 18,3 sekuntia, ja edessä oli viimeinen aloitus. Los Angeles oli juuri ottanut aikalisän, ja sen aikana Ward oli kuunnellut tarkasti, kun heidän valmentajansa kertasi, mitä Kings yleensä tekee aloituksessa, kun sillä on ylimääräinen kenttäpelaaja; millaisia kuvioita he ovat hioneet.

Kaikki Kingsin painostus ja Sharksin torjunta huipentuisi siihen, mitä tapahtuisi seuraavien sekuntien aikana.

Pystyisikö Sharks säilyttämään johtonsa? Vai onnistuisiko Kings vääntämään väkisin maalin, joka pakottaisi joukkueet jatkoerään ja lähettäisi Sharksin pukukoppiin miettimään ottelun saamaa käännettä viidentoista minuutin ajaksi?

Couture oli mukana vuoden 2014 painajaisessa, ja hän aikoi tällä kertaa tehdä kaikkensa, että käsikirjoituksessa olisi toisenlainen loppu.

Aikalisän jälkeen Couture sai komennuksen ottaa aloitus Kingsin sentteriä Vincent Lecavalieriä vastaan. Hän oli siihen mennessä voittanut vain yhden neljästä aloituksestaan, mutta valmentajat luottivat hän hoitavan homman. Olihan aloitus vasemmalla, Couturelle mieluisammalla puolella.

Hänen päässään pyöri vain yksi ajatus.

"Minun piti voittaa tai pelata edes tasan. Häviäminen ei ollut vaihtoehto," muisteli Couture ja selitti, että Sharks odotti Kingsin pelaavan suunnitellun kuvion mukaisesti, jos he voittaisivat aloituksen.

"Siinä tapauksessa meillä ei olisi ollut mitään muuta mahdollisuutta kuin tapella henkeen ja vereen ja pyrkiä vetojen eteen".

Couture ei hävinnyt aloitusta, tosin ei hän varsinaisesti voittanutkaan. Mutta hänen onnistui sitoa kiekko muutamaksi sekunniksi, jonka aikana hänen joukkuekaverinsa rynnivät ja liimautuivat kiinni niin moneen Kingsin pelaajaan kuin mahdollista.

Mutta jotenkin Kings sai kiekon pisteelle Drew Doughtylle. Hänelle tyypillinen lämäri lähti kohti maalia, mutta Couture ei miettinyt yhtään vaan heittäytyi kiekon eteen. Maalin sijasta kiekko meni kulmaan.

Couture nousi ylös jäästä ja katsoi kelloa; neljä sekuntia jäljellä. Mutta sitten Couturen sydäntä kylmäsi, sillä Kingsin puolustaja Jake Muzzin oli saanut kiekon haltuunsa ja veti kohti maalia. Tällä kertaa laukauksen blokkasi juuri ennen loppusummeria puolustaja Marc-Edouard Vlasic, ja se oli hänen toinen blokkauksensa ottelun viimeisen minuutin aikana.

Couture painui hieman kasaan helpotuksesta, mutta nosti sitten kätensä kohti hallin kattoa ja hymyili. Hän juhli blokattua vetoa kuin joku olisi tehnyt maalin, se oli aivan yhtä tärkeä teko.

"Kysy keneltä tahansa vetoja blokanneilta kavereilta. Se on kaikkien mielestä yhtä tärkeää kuin maalin tekeminen," Couture sanoi.

"Jokaisen pitää blokata vetoja."

Jokainen teki mitä tarvittiin, ja Sharks heräsi painajaisesta ajoissa keskiviikkona. Mutta he tietävät, että he tarvitsevat vielä yhden voiton päästäkseen lopullisesti eroon menneisyyden haamuista, ehkä jo perjantaina.

Katso lisää