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Kristian Afanasyev: El Embajador de América latina en Europa

El jugador ruso-mexicano defiende con orgullo sus raices en el hockey de Finlandia

Por Francisco X. Rivera @FX_Rivera / Colaborador Independiente, NHL.com

Cuando Kristian Afanasyev debutó con el Jukurit de la Liiga de Finlandia en la más reciente temporada, el delantero ruso-mexicano se convirtió en el primer nacido en Latinoamérica en jugar en alguna liga de primera división europea. 

Después de un destacado año de novato en uno de los países mas poderosos en lo que a hockey se refiere, Kristian busca consolidarse en el Viejo Continente, llevando siempre la bandera de México por todo lo alto.

Al mismo tiempo, se ha dedicado a trabajar fuerte para impulsar el hockey en varias naciones de América Latina, conservando intacta su meta de llegar a la NHL y levantar una Stanley Cup.

A sus 22 años, Afanasyev tiene una gran carrera por delante como jugador y como embajador de un deporte que le ha dado sus mayores satisfacciones desde sus primeros pasos en el hielo al norte de la Ciudad de México.

 

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Todo comienza en México

Kristian Afanasyev nació en la Ciudad de Mexico en Julio de 1998, un año después de que su familia cruzara el Océano Atlántico, por cuestiones laborales. Su padre, Valery, fue invitado por la Federación Mexicana de Hockey sobre hielo para fungir como entrenador infantil y juvenil, trabajando principalmente en las populares pistas de San Jerónimo y Lomas Verdes, en el área metropolitana de la Ciudad de México.

Fue justo en ese último recinto donde Kristian se puso sus primeros patines, apenas a los 3 años de edad. Sus inicios en el hielo llegaron al querer pasar más tiempo con su padre, mientras él realizaba sus labores de entrenador.

"Me caí muchas veces pero siempre me levantaba", mencionó Afanasyev. "No me daba miedo caerme y práctica tras práctica iba mejorando".

Kristian recuerda con mucho orgullo los primeros años de su vida en México antes de mudarse de nuevo a Rusia, ya que su padre encontró otras oportunidades laborales en el Viejo Continente, al terminar su contrato como entrenador.

"Conocí a gente increíble en México y siempre estaré muy agradecido con la pista Ice Dome (antes Lomas Verdes), declaró emocionado Afanasyev. "Siempre están contentos de verme cuando voy a entrenar a los niños y les alegra mucho mi éxito".

De Rusia a Detroit

Kristian se mantuvo entrenando fuerte desde sus primeros días en Europa y de inmediato se dio cuenta que el hockey profesional estaba en su destino.

"Desde el principio quería llegar a jugar profesional" declaró Afanasyev. "Cuando llegué a Rusia entrené más y más cada año".

Contando con el apoyo y entrenamiento de su padre, quien también había sido jugador en varias ligas de la antigua Union Soviética, su desarrollo iba viento en popa hasta los 14 años, cuando tuvo la oportunidad de regresar al continente que lo vio nacer. Kristian recibió la oportunidad de entrenar un año en Estados Unidos con el club Detroit HoneyBaked, el cual ha producido varios campeones de la Stanley Cup, como por ejemplo, Patrick Kane y Alec Martínez.

Durante ese tiempo en Detroit, Kristian recuerda gratamente el apoyo de leyendas rusas de la NHL como Igor Larionov y Pavel Datsuyk, a quienes considera parte fundamental de su progreso como jugador profesional.

"Estoy muy orgulloso de haber conocido gente increíble (en Detroit)", mencionó Afanasyev. "Estoy muy agradecido con ellos por haberme dado un impulso hacia el futuro".

A cumplir la meta en Finlandia

Después de causar una grata impresión con el programa sub-16 del Detroit HoneyBaked, Kristian fue reclutado como la primera selección del Draft de la Quebec Major Junior Hockey League (QMHJL), jugando dos temporadas para los Drummondville Voltigeurs.

El mexicano tuvo un paso destacado por Canada hasta que en 2017 tuvo la oportunidad de regresar a Europa para formar parte del equipo sub-20 del SaiPa en la Liiga de Finlandia. 

Ya recuperado de una lesión que lo venía aquejando desde Canada, Kristian regresó a Rusia para disputar tres temporadas en varios equipos de las ligas menores VHL y MHL. Estando de regreso en casa, Kristian conoció a su actual esposa y terminó la universidad con una licenciatura de gestión deportiva.

"Entrené muy duro durante esos tres años en Rusia", reconoció Afanasyev. "Pero mi enfoque estaba en llegar a la Liga de Finlandia y después a la NHL".

La meta de llegar a la poderosa Liiga, considerada una de las 5 mejores competencias de hockey sobre hielo en el mundo, estaba próxima a consumarse. El club Jukurit ya le había echado el ojo durante sus días en Rusia y le dio la oportunidad de probar su nivel en la segunda división finlandesa con el equipo IPK, 'aprobando el examen' con 13 puntos en 10 partidos.

Ya para la temporada 2020-21, Afanasyev hizo su sueño realidad, sumando nueve goles y cuatro asistencias en 32 partidos con el Jukurit. Desafortunadamente, el buen ritmo que estaba acumulando se vio frenado por una desafortunada lesión, la cual lo hizo perderse más de 20 partidos en la recta final de la campaña.

"Tuve un increíble inicio y gran apoyo de todo el club", recordó emocionado Afanasyev. "Estaba anotando goles importantes, inspirando a mis compañeros y ganando partidos".

Un embajador del hockey latinoamericano

El hecho de ser el primer jugador latinoamericano en una liga de primera división europea no ha pasado desapercibido para los medios de comunicación finlandeses, recibiendo múltiples solicitudes de entrevistas por parte de canales de televisión y periódicos locales, fascinados con su historia.

Además de sus logros como jugador, Kristian ha adoptado dignamente un rol como embajador del deporte en Latinoamérica, regresando constantemente a su natal México para impartir clínicas para niños y jóvenes. Otros de sus proyectos fuera del hielo incluyen el impulso del hockey en Brasil y el programa de hockey sobre ruedas en Colombia.

"Mi sueño más grande es ser un ejemplo para todos los niños en Latinoamérica", dijo emocionado Afanasyev. "Quiero inspirarlos a que amen el hockey porque es el mejor deporte del mundo".

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