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Jim Rutherford stärkte Pittsburgh Penguins

NHL.com @NHL

Es war vor zwei Jahren, da fühlte Jim Rutherford, dass es Zeit für ihn sei, "einen Schritt zurück zu machen". Jetzt ist er mit den Pittsburgh Penguins ein Schritt davon entfernt, den Stanley Cup zu gewinnen.

Die San Jose Sharks sind ihr einzig verbliebener Stolperstein, auf den sie im Finale, das am Montag im Consol Energy Center beginnt, treffen werden

Das hätte Rutherford in 2014, als er nach 20 Jahren in der Funktion als Präsident und Manager der Hartford Whalers/Carolina Hurricanes Franchise entschied, die Zügel in Ron Francis Hände zu übergeben, nicht absehen können. Die Hurricanes verpassten in fünf aufeinander folgenden Spielzeiten die Stanley Cup Playoffs und Rutherford, damals 65, sprach davon, dass es "zu viel" sei, mit beiden Seiten, den geschäftlichen und sportlichen, vertraut zu sein.

"Rückblickend bin ich mir nicht sicher, wie ich das gemacht habe", sagte Rutherford am Freitag gegenüber NHL.com. "Vielleicht habe ich keine wirklich gute Arbeit getan, weil ich mit beiden Jobs vertraut war."

Rutherford hatte mit den Hurricanes einen ziemlich erfolgreichen Lauf. Er brachte sie in 2002 ins Finale und in 2006 holte er mit ihnen sogar den Cup. Indem er Francis zu seinem Nachfolger machte, hätte er sich zurückziehen und als Präsident der Hurricanes zum Ausklang seiner Karrier eine Beratertätigkeit übernehmen.

"Dann, einige Wochen später, bekam er einen Anruf aus Pittsburgh", erklärte Rutherford.

Die Penguins suchten nach einem neuen GM, nachdem sie eine 3-1 Führung in der zweiten Playoffrunde gegen die New York Rangers abgegeben hatten. Rutherford hatte eigentlich nicht im Sinn, Carolina zu verlassen, aber dann lag ihm ein sehr verlockendes Angebot von einem Team, das mit Sidney Crosby und Evgeni Malkin zwei der besten Spieler überhaupt in seinen Reihen hat, vor. Ein Gespräch mit den Co-Besitzern Mario Lemieux und Ron Burkles sowie Penguins CEO und Präsident David Morehouse überzeugte ihn letztlich.

"Ich denke, dass ich nicht einfach nur irgendeine neue Aufgabe wahrgenommen hätte", sagte Rutherford. "Mit diesen Spielern und dem Teamkern fühlte ich, dass es für mich die Möglichkeit gibt, erneut zu gewinnen."

Die Chance, dies wahr zu machen, rückt verlockend nahe, wenn man unter die letzten vier oder wie jetzt zum ersten Mal seit 2009 ins Finale einzieht. Aber Rutherford möchte nichts beschwören.

"Es bedeutet für jede Organisation viel, unter die letzten zwei zu kommen, aber es ist noch nicht die Ziellinie", sagte er. "Wir wollen der eine Letzte werden, wie auch San Jose. Ich bin stolz auf unsere Spieler. Wir haben gegen drei richtig gute Teams gespielt, jetzt werden wir gegen ein weiteres gutes spielen."

Der Weg hierher lief nicht wie geschmiert. Vor einem Jahr wurden die Penguins in der ersten Runde innerhalb von fünf Spielen von den Rangers rausgeworfen, und es wurden Stimmen laut, die fragten, ob die Anstellung von Rutherford die richtige Entscheidung gewesen sei.

Die Verteidiger Kris Letang und Olli Maata spielten in der Serie gegen die Rangers nicht, weil sie verletzt waren, aber Rutherford wusste, dass die Probleme der Penguins tiefer saßen, und nahm letzten Sommer eine Kadererneuerung vor.

"Nachdem ich andere Teams mit unserem verglichen hatte, gab es einige Punkte, bei denen wir hofften, etwas tun zu können. Einer davon war, den Charakter unseres Teams zu ändern", so Rutherford. "Bei der Suche nach Kaderergänzungen suchten wir nach richtig starken Charakteren und diese fanden wir. Dann, nach dem Camp, fühlten wir, dass unser Team etwas langsam sei und wir mussten schauen, hier etwas zu tun."

Die personellen Entscheidungen von Rutherford sind gut dokumentiert. Erst verpflichtete er im Sommer Rechtsaußen Phil Kessel und Center Nick Bonino, dann lockte er während der Saison Abwehrspieler Trevor Daley und Linksaußen Carl Hagelin zu den Penguins. Dazu kommen Farmteam-Beförderungen, wie die von Conor Sheary und Bryan Rust, die beide Tore zum Sieg am Donnerstag schossen und die Geschwindigkeit des Teams erhöhten.

"Diese Veränderungen und diese Spieler haben unser Team im Saisonverlauf beträchtlich verändert", so Rutherford.

Aber die größte Veränderung kam, als Rutherford am 12. Dezember Coach Mike Johnston feuerte und mit Mike Sullivan, der letzten Sommer als Übungsleiter des American Hockey League Teams in Wilkes-Barre/Scranton verpflichtet wurde, ersetzte. Zum Zeitpunkt des Trainerwechsels waren die Penguins 15-10-3.

"Als der Trainerwechsel kam, stellte Sullivan sofort eine Verbindung zu den Spielern her und behielt diese bei und die Spieler nahmen seinen Spielstil an", sagte Rutherford. "Unser Spielstil hat sich verändert. Wir wurden agressiver und schneller und es hat funktioniert." Unter Sullivan veränderte sich die Bilanz zu 33-16-5 und das Team schaffte als Titelanwärter den Sprung in die Playoffs. Erst knockten sie in der ersten Runde die Rangers in fünf Spielen aus, dann rangen sie die President Trophy Sieger Washington Capitals in sechs Spielen in der zweiten Runde nieder.

Die Lightning waren lediglich einen Sieg davon entfernt, die Penguins rauszuschmeisen, aber Pittsburgh antwortete mit Siegen in den Spielen 6 und 7.

Jetzt, wo die Mannschaft nur noch vier Siege von der Meisterschaft entfernt ist, stellt niemand mehr die Verpflichtung von Rutherford in Frage. Der Wechsel hatte auch auf ihn persönlich einen positiven Einfluss.

"Es hat es tatsächlich", sagte Rutherford. "Und ein Teil davon war, dass ich den Fokus auf eine Sache hatte. Ich habe meinen Fokus nur auf Hockey. Ich habe mich mit nichts anderem beschäftigen müssen. Einer dieser Jobs ist hart genug, ohne zwei oder drei weitere gleichzeitig zu versuchen. Es ist sehr, sehr schwer. Es gab mir die Möglichkeit, mich nur auf die Sache zu konzentrieren, die ich am liebsten mache und das hat mich neu belebt."

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