Skip to main content

Bohatá historie tlačí hokej v St. Louis vpřed

Během akce Winter Classic se Blues chystají oslavit 50 let NHL v St. Louis. Hokej v regionu je na vzestupu

Napsal Michael Langr / NHL.com

Když se řekne nejpříjemnější místo pro život v USA, mnoho lidí si představí subtropickou Floridu, slunnou Kalifornii, malebná střediska Skalistých hor nebo třeba romantické ostrovy v Carolině.

Pro spoustu hráčů, kteří prošli týmem Blues, se však takovým místem stalo St. Louis. Hokej ve městě na soutoku velkých řek Mississippi a Missouri pozvedlo velké množství hvězd NHL, které po skončení kariéry v této oblasti zůstaly.

I díky nim mohou Blues hrdě oslavit vstup do 50. roku své existence během 2017 Bridgestone NHL Winter Classic®, akce, která vyvrcholí 2.ledna utkáním s Chicago Blackhawks na Busch Stadium pod širým nebem. Učiní to v době, kdy je hokej ve městě 'uprostřed' USA na velkém vzestupu.

To dokládají jak místní odchovanci, kteří se prosadili do NHL, tak sumy registrovaných hokejistů, jejichž počet podle amerického svazu USA Hockey vzrostl za posledních 10 let z 1929 na 2837.

Do roku 2005 přitom nebyl v NHL jediný hráč, který by v oblasti St. Louis vyrostl - slavný centr Pat LaFontaine se tu sice narodil, ale velmi záhy se odstěhoval s rodiči do Michiganu. Od dob průkopníka Cama Janssena z nedaleké Eureky, jenž se prosadil do sestavy New Jersey Devils, však výrazně roste i tenhle počet.

Z místních rodáků jmenujme třeba Joe Vitaleho (Detroit Red Wings), Brandona Bolliga (Calgary Flames) nebo Patricka Maroona (Edmonton Oilers). A po nich velké hvězdy jako brankáře Bena Bishopa (Tampa Bay Lightning) a centra Paula Stastnyho, jenž se po angažmá v Colorado Avalanche vrátil domů a válí za Blues. V letošní sezoně se do ligy dostal i další místní odchovanec, talent Matthew Tkachuk draftovaný Calgary.

Právě Stastny a Tkachuk jsou důkazem, že se na vzestupu hokeje v St. Louis podílejí bývalí hokejisté Blues, kteří se v této oblasti usadili.

Video: Stastnyho zásah z dorážky

Tkachuk je synem známého amerického křídla Keitha Tkachuka, Stastny pak synem slavného slovenského centra Petera Šťastného, jenž v St. Louis dohrával bohatou kariéru v NHL a s rodinou tam už zůstal, byť po skončení kariéry žil také v Bratislavě nebo v Bruselu. Ve městě působí jako trenér mládeže rovněž další bývalý slovenský reprezentant a útočník Blues Luboš Bartečko i řada jeho tehdejších spoluhráčů.

"Proč by se odtud někdo stěhoval? St. Louis je skvělé město pro život," tvrdil Janssen. "Je tady levně, doprava není tak špatná, práce je tu dost a parta bývalých hráčů je skvělá. Lidi tady zůstali, protože je to výborné město s fanoušky, kteří na své bývalé hvězdy nezapomenou. Těch, kteří za jejich město 'krváceli', si budou vždycky vážit."

Tohle všechno ukazuje, že byť je St. Louis téměř už jižanskou destinací, kde v zimě sotva zamrzají rybníky, hokej tady za 50 let existence klubu NHL pevně zakořenil. I Blues se mohou chlubit bohatou historií, přestože na Stanley Cup stále čekají a nedočkali se ani letos, kdy jako jeden z nejsilnějších týmů základní části v poslední dekádě konečně uspěli v play off a dostali se do finále Západní konference.
 
St. Louis hostí NHL od roku 1967, kdy rozšířilo soutěž spolu s celky California Seals, Los Angeles Kings, Minnesota North Stars, Philadelphia Flyers a Pittsburgh Penguins. V lize se rychle uchytilo a od začátku jeho působení bylo jasné, že tohle spojení neskončí fiaskem jako u předchozího klubu St. Louis Eagles, který odehrál v NHL jedinou sezonu (1934-35) a poté se kvůli nezájmu diváků a vysokým cestovním nákladům rozpadl.

Blues zahájili své působení zcela odlišně: hned v prvních třech sezonách se dostali do finále Stanley Cupu a byť ani jednou neuspěli, hokej se rychle zapsal do povědomí místní komunity, do té doby žijící hlavně baseballem a americkým fotbalem. Tak hluboko, že klub přečkal i vlastní krizi v 70. letech a vyšvihl se znovu nahoru.

V historii prošlo jeho kabinou mnoho skvělých hráčů včetně toho nejslavnějšího - Wayna Gretzkyho, jenž tu odehrál konec sezony 1995-96. Snad nikdo ale hokej ve městě nezpopularizoval tak jako skvělý americký útočník kanadského původu Brett Hull.

Syn legendárního Bobbyho Hulla přišel do týmu v březnu 1988 po trejdu z Calgary ještě jako mladík s nejasnou budoucností. Ve své první kompletní sezoně 1988-89 nastřílel 41 gólů a v následujících třech vylétl k absolutním výšinám s čísly 72, 86 a 70. Víc než 86 branek v jednom ročníku dal v NHL pouze dvakrát Gretzky (92 v sezoně 1981-82 a 87 o dva roky později).

"Stal se tady obrovskou hvězdou. Celebritou, která nemohla v klidu ani vylézt z baráku," vyprávěl NHL.com Hullův spoluhráč z 90. let Craig Janney. "Byl jako z jiného světa. Přitáhl k hokeji média i fanoušky, udělal z něj v tomhle městě velký sport."

Právě v téhle době malí kluci houfně nazouvali brusle a rozhodli se hrát hokej. Každý chtěl sázet góly a sestřelovat brankářům lahve z horní síťky tak jako 'Golden Brett'. "Právě on byl na začátku velkého vzestupu mládežnického hokeje v St. Louis," potvrdil pamětník Scott Rupp, jenž pracuje jako prezident Síně slávy zdejšího amatérského hokeje.

Za St. Louis během jeho bohaté historie dlouhodobě válela spousta velkých hvězd. Jacques Plante. Al Arbour. Glen Hall. Peter Šťastný. Chris Pronger. Al MacInnis. Brendan Shanahan. Curtis Joseph nebo Pavol Demitra. Ale nikdo nebyl tak populární jako právě Hull.

I on se teď těší na exhibici veteránů proti staré gardě Chicaga, která se bude hrát 31. prosince v rámci Winter Classic a jíž se na stadionu baseballových St. Louis Cardinals před více než 40 tisíci diváky zúčastní i Gretzky nebo Šťastný. Ani oni ale nemohou čekat takový aplaus jako věčně usměvavý Hull.

"Bude to fantastický večer a zápas na jednom z největších míst v St. Louis," řekl o celé akci zakončené samotným duelem domácích s Chicagem v současné NHL Chris Butler, místní rodák a obránce, který pendluje mezi prvním týmem Blues a farmou Chicago Wolves. "Je to slavný stadion a skvělé místo, takže by to mohla být jedna z nejlepších akcí v dějinách zápasů pod širým nebem."

A také důstojný vstup do roku, v němž St. Louis Blues slaví 50 let své existence i velký rozmach hokeje v regionu.

Modrá nota se zlatými obrysy je značka, která za půl století získala velký zvuk a zní ladným a silným tónem. Novoroční fanfáry si plně zaslouží.

Ctete více