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Après une attente de quatre ans, Kuznetsov rejoint les Capitals

dimanche 2014-03-09 / 15:34 / LNH.com - Nouvelles

Par Adam Vingan - Correspondant LNH.com

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Après une attente de quatre ans, Kuznetsov rejoint les Capitals
Pour la première fois à titre de membre officiel des Capitals de Washington, Evgeny Kuznetsov a sauté sur la glace au centre d’entraînement de l’équipe, dimanche matin, quatre ans après avoir effectué sa dernière visite à Washington

ARLINGTON, Virginie – Depuis que les Capitals de Washington ont sélectionné l’attaquant Evgeny Kuznetsov au 26e rang du repêchage de la LNH en 2010, le joueur de 21 ans jouit d’une aura quasi mythique.

Pendant que Kuznetsov brillait dans la KHL et aux différents Championnats mondiaux juniors, ses buts spectaculaires et ses performances sensationnelles étaient perçus par les partisans des Capitals comme des exploits qui ne faisaient qu’augmenter sa légende.

Ce sentiment d’émerveillement n’avait pas été oublié par les Capitals quand Kuznetsov est arrivé au Verizon Center, samedi, pour signer son contrat de la LNH.

« C’était un peu comme voir entrer le monstre du Loch Ness », a imagé le directeur général George McPhee. « On avait entendu parler de lui, on ne l’avait pas vu, mais le voilà. J’ai eu de la difficulté à croire qu’il était là devant nous après tout ce qui s’est passé. »

Pour la première fois depuis qu’il est devenu un membre officiel des Capitals, Kuznetsov a sauté sur la glace au centre d’entraînement de l’équipe, dimanche matin, près de quatre ans après sa dernière visite à Washington.

« N’importe quel joueur de hockey veut jouer dans la LNH et gagner la Coupe Stanley », a déclaré Kuznetsov portant le no 92. Je réalise mon rêve de jouer dans la LNH. « Je suis prêt à 100 pour cent. Je veux jouer. »

Quand les Capitals ont repêché Kuznetsov, ils savaient que le jeune Russe ne jouerait pas immédiatement dans la ligue.

McPhee croyait que Kuznetsov, comblé par des habiletés naturelles, était prêt à faire le saut dans la LNH l’année suivante. Mais Kuznetsov a choisi de signer un nouveau contrat avec le Traktor de Chelyabinsk en 2012, retardant encore son arrivée tant attendue.

Au grand plaisir des Capitals, Kuznetsov a solidifié son statut d’un des meilleurs espoirs dans le monde du hockey en le surveillant de loin. Il a impressionné dans deux Championnats mondiaux juniors consécutifs, amassant des aides sur trois des cinq buts sans riposte des Russes quand ils ont comblé un déficit en troisième période pour l’emporter 5-3 contre le Canada dans le match de la médaille d’or en 2011.

L’année suivante, Kuznetsov a été le capitaine et a remporté le titre de joueur par excellence quand la Russie a enlevé la médaille d’argent.

Durant les saisons 2010-11 et 2011-12 de la KHL, Kuznetsov a marqué 36 buts avec le Traktor, 10 de plus que son coéquipier des Capitals, Alex Ovechkin, avait obtenu dans ses deux saisons au même âge alors qu’il jouait avec le Dynamo de Moscou.

Kuznetsov a connu une saison 2013-14 difficile en raison de blessures, marquée en plus par son exclusion de la formation nationale russe pour les Jeux olympiques de Sotchi. De plus, le Traktor n’a pu se qualifier pour les séries éliminatoires.

« Ce ne fut pas la meilleure saison, a dit Kuznetsov. C’est maintenant une nouvelle saison qui s’amorce pour moi. »

Cette nouvelle saison pourrait commencer aussitôt que lundi quand Kuznetsov devrait faire ses débuts très attendus contre les Penguins de Pittsburgh.

Kuznetsov est perçu comme un attaquant des deux premiers trios et devrait évoluer à l’aile gauche. McPhee et l’entraîneur en chef des Capitals, Adam Oates, ont toujours atténué les attentes envers Kuznetsov. Ils prétendent qu’il aura besoin de temps pour s’acclimater au style de jeu plus physique, nord-sud de la LNH.

Kuznetsov, cependant, n’appréhende pas beaucoup cette période d’ajustement.

« Si tu es un bon joueur de hockey, ce n’est pas important où vous jouez, que ce soit sur une grande ou une petite patinoire », a mentionné Kuznetsov, ajoutant qu’il peut jouer aux trois positions à l’attaque. « Je suis prêt à jouer du hockey âprement disputé. Je n’ai pas peur. »

L’arrivée de Kuznetsov coïncide avec la tentative des Capitals de se qualifier pour les séries éliminatoires de la Coupe Stanley pour une septième saison consécutive.

Avant les matchs de dimanche, les Capitals étaient à un point de la dernière place en séries dans l’Association de l’Est avec encore 17 matchs à disputer. Pour Kuznetsov et les Capitals, une transition rapide est impérative.

Bien qu’il soit trop difficile de demander au dynamique Kuznetsov d’amener seul les Capitals aux séries éliminatoires, il est enthousiasmé par le défi.

« Chaque joueur de hockey, chacun dans ce vestiaire veut accéder aux séries éliminatoires et remporter la Coupe Stanley, a dit Kuznetsov. Si tu veux gagner, tu dois t’entraîner, tu dois jouer, c’est ce que l’équipe veut. Tous les joueurs de cette équipe veulent gagner. J’ai surveillé chaque joueur [samedi contre les Coyotes de Phoenix], et ils veulent gagner tous les matchs. »

 

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