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Un an après l’accident qui a décimé l’équipe, le Lokomotiv Yaroslavl revient dans la KHL

vendredi 2012-09-07 / 6:00 / LNH.com - Nouvelles

Par Tal Pinchevsky - Journaliste LNH.com

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Un an après l’accident qui a décimé l’équipe, le Lokomotiv Yaroslavl revient dans la KHL

Dans l'après-midi du 7 septembre 2011, un avion transportant presque tous les joueurs du Lokomotiv Yaroslavl de la Ligue continentale de hockey (KHL) s'écrasait, à moins de 2,000 pieds de la piste de décollage de l’aéroport de Yaroslavl. Des 45 passagers, seule une hôtesse de l'air a survécu dans ce qui a été un des accidents d'avion les plus tragiques dans l'histoire du hockey. Le Lokomotiv a obtenu un congé d'un an de la KHL pour rebâtir son programme. Jeudi, il a effectué son retour à la compétition dans la meilleure ligue de Russie après avoir assemblé une équipe composée de joueurs de leur filiale et de joueurs d'Amérique du Nord, signant une victoire de 5-2 contre Sibir Novosibirsk.

Le rétablissement du Lokomotiv Yaroslavl a commencé par l'appel téléphonique d'un étranger.

« J'ai contacté l'équipe et leur ai dit que je serais content de leur donner un coup de main », a révélé l'ancien directeur général de la LNH Mike Smith en rappelant sa conversation quelques jours après la tragédie. « Ils étaient stupéfaits. C'était catastrophique. »

Dans l'espoir de sauver la saison 2011-12 du Lokomotiv, la KHL avait offert d'aider à former une nouvelle équipe. Mais ce n'était pas le bon moment aux yeux du président de l'équipe Yuri Yakovlev, qui avait joué avec le Yaroslavl avant de prendre sa direction en 1989.

« Ils étaient habitués à l'équipe de Yaroslavl. Ils allaient se concentrer sur leurs jeunes joueurs et leur programme jeunesse, a noté Smith. Quand ils ont décidé que ce serait dans leurs meilleurs intérêts de rejoindre la ligue, ils s'engageaient à le faire. »

Les hommages ont immédiatement suivi, incluant une cérémonie funèbre émouvante à l'arena de Minsk où l'équipe devait entreprendre la saison. Dès janvier, Yakovlev était prêt à assembler une nouvelle équipe et il a appelé Smith, qui a recommandé l'ancien adjoint des Hurricanes de la Caroline Tom Rowe pour occuper le poste d'entraîneur-chef.

Brad McCrimmon, un ancien joueur de la LNH ayant remporté la Coupe Stanley et un ancien adjoint dans la LNH qui est décédé dans l'écrasement de l'avion, avait fait sa marque en peu de temps comme entraîneur-chef du Lokomotiv. Poursuivre le travail de McCrimmon était une priorité pour Rowe, qui a déjà été entraîneur des filiales des Hurricanes de la Caroline dans la Ligue américaine, à Lowell et à Albany.

« Quand j'étais à Lowell, Mike Milbury m'a appelé et dit que Brad voulait devenir un entraîneur. Brad s'est amené et nous avons passé quelques heures à parler du rôle d'entraîneur. On a appris à bien se connaître, a dit Rowe à LNH.com. Je me suis penché sur la possibilité de continuer l'excellent travail de Brad. Tout le monde l'aimait vraiment. Je veux qu'il soit fier. Tout le monde se concentre pour s'assurer d'avoir une excellente saison afin d'être à la hauteur de ce que l'équipe a amorcé l'an dernier. »

Rowe a ajouté comme adjoints les anciens joueurs de la LNH Dmitri Yushkevich (qui a commencé sa carrière à Yaroslavl) et Nikolai Borschevsky (un ancien entraîneur du Lokomotiv). Ils joignent un personnel d'entraîneurs qui comprend Jorma Valtonen, un des deux seuls membres de l'équipe (avec le joueur Maxim Zyuzyakin) qui n'étaient pas du voyage lors de l'écrasement en septembre.

Dans la nouvelle formation, les jeunes espoirs du Lokomotiv qui étaient l'avenir de l'équipe l'an passé sont maintenant le présent. Plusieurs d'entre eux ont représenté le Yaroslavl la saison dernière dans la ligue VHL, une équipe de deuxième division, après la KHL. Évoluant maintenant avec le Lokomotiv dans la meilleure ligue de Russie, ils joueront aux côtés des anciens joueurs de la LNH Viktor Kozlov, Curtis Sanford, Vitaly Vishnevsky, Niklas Hagman, Sami Lepisto et Mark Flood, qui a joué sous la direction de Rowe à Albany.

« Mark est un gars que j'ai contacté assez rapidement. L'avoir avec nous nous apporte un bon niveau de confiance. Il sait exactement comment nous voulons jouer », a souligné Rowe, qui voit des ressemblances entre son équipe et celle qu'il pilotait à Lowell en 2004-05, dans laquelle évoluait plusieurs joueurs qui devaient remporter la Coupe Stanley l'année suivante en Caroline. « Nous avions Eric Staal, Cam Ward, c'était incroyable. Je n'ai jamais dirigé autant de talents depuis cette équipe. »

Le Lokomotiv a commencé la période des matchs préparatoires au début du mois d'août en subissant la défaite 4-1 contre le CSKA à Moscou alors que des milliers de partisans de Yaroslavl étaient dans l'assistance pour appuyer leur équipe. Ce fut une saison de matchs préparatoires remplie d'émotions, incluant la présentation d'un match souvenir par les Flyers de Kloten de la Ligue de la Suisse, où ils ont affronté un groupe de joueurs étoiles de la LNH qui comprenait Evgeni Malkin, Pavel Datsyuk et Ilya Kovalchuk.

À l'occasion de l'anniversaire de la tragédie, et maintenant que le camp d'entraînement est terminée, l'équipe reconstruite du Lokomotiv Yaroslavl était prête à entreprendre la saison dans laquelle elle jouera en gagnant sa première match jeudi, 5-2 contre Sibir Novosibirsk.

« C'est une situation unique. Nous jouons pour la ville et nous jouons pour les gars qui sont décédés. C'est un grand honneur et nous voulons bien faire, a indiqué Lepisto. Notre entraîneur (Rowe) a dit que nous sommes ici pour remporter un championnat. Nous avons une bonne équipe et c'est un but réaliste. »

 

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